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当地时间4月11日,“硅谷钢铁侠”马斯克的太空探索技术公司(SpaceX)完成了猎鹰重型(Falcon Heavy)火箭的商业首飞,成功将沙特阿拉伯重达6吨的Arabsat-6A卫星送入轨道。

这次猎鹰重型火箭还实现了史无前例地三枚一级火箭的全部回收。

根据SpaceX官方消息,此次发射位于美国肯尼迪航天中心历史悠久的卡纳维拉尔角发射场39A发射台。这个发射场曾经用于执行“阿波罗”登月飞船和航天飞机发射任务,当时这两种航天运载器都是美国和世界上最大的航天运载器。

这是猎鹰重型火箭的第一次商业飞行,被送入地球同步轨道的这颗沙特卫星将为中东、欧洲和非洲提供电信服务。

从直播画面显示,猎鹰重型成功在LZ-1和LZ-2着陆区同时回收两枚助推火箭,并在海上驳船(名为:Of Course I Still Love You )回收芯级火箭。

猎鹰重型的首次发射时间为2018年2月7日,SpaceX向全球直播了这场首飞,并携带一辆红色的特斯拉跑车作为载重测试。当时火箭两个助推器同时完成回收,不过芯级火箭海上平台回收失败。

猎鹰火箭发射成功

“猎鹰”火箭家族

猎鹰重型大体上由3枚“猎鹰9”火箭捆绑而成,高69.2米,宽12.2米,起飞重量1420吨。在2018年首次发射时,27台梅林1D发动机同时工作,提供高达2280吨的起飞推力。不过,近日,马斯克本人在推特上表示,此次发射的猎鹰重型火箭相比去年发射的版本,在推力上比去年更高,达到2550吨。

发射成功后,美国国家航空航天局(NASA)在推特祝贺了SpaceX,并表示会继续支持其商业太空飞行。

实际上,猎鹰重型的成功,NASA功不可没。当初“猎鹰9”的初期研制就获得NASA鼎力支持,启动研发资金就是NASA提供,该机构还订购了“猎鹰9”的几次演示飞行,总合同金额近4亿美元。

2008年,美国航天局又购买了“猎鹰9”12次的国际空间站货运任务,总金额16亿美元;2016年,这一货运合同又进一步延长。

猎鹰火箭发射成功

全球运力最强火箭对比

值得一提的是,猎鹰重型火箭是自土星5号(Saturn V)以来,运力最强的火箭。除了运力强劲以外,猎鹰重型的发射费用在9000万美元左右,比Delta4号重型火箭低20%左右。另外,马斯克披露,猎鹰重型项目的总成本约为5亿美元。这比NASA的同类项目成本低了整整一倍。

猎鹰火箭发射成功

蓝色起源给出的运载火箭对比图

2011年,猎鹰重型火箭首次对外亮相。2015年和2016年的一些火箭故障迫使SpaceX推迟发射。在过去几年中,SpaceX一直在更新火箭的目标发射日期;到了2017年年底,又因为美国政府停摆,马斯克暂停了发射。直至2018年伊始,SpaceX才首次公布了一个具体的发射日期。

据《科学》杂志报道,目前,NASA已经开始考虑用猎鹰重型火箭来完成自己的欧罗巴快帆任务。该任务准备在2022年初将重3.6吨的探测器发射至木星附近。

有了猎鹰重型后,人类对于火星的探索进程也将加快。SpaceX称,重型可以运送2至4吨的货物至火星表面,可作参照的是,好奇号重量是1吨左右。

据了解,如果一切顺利的话,SpaceX今年至少还会发射一次猎鹰重型火箭。为美国空军执行的空间测试计划-2(Space Test Program-2,STP-2)。

责任编辑:赵睿

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