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一个国际天文学家小组18日宣布,借助美国开普勒太空望远镜,他们发现了100多颗太阳系外行星。这也是开普勒“死而复生”后确认系外行星数量最多的一次。

这个小组当天在美国《天体物理学杂志增刊》上报告说,他们分析了开普勒在K2任务期第一年发现的197个行星候选者,结合设在夏威夷的北双子星等地面望远镜的观测,确认其中104个是行星,30个不是行星,还有63个有待进一步观测。

在这些行星中,最令人感兴趣的是水瓶座方向的一个四行星系统。这四颗行星每颗直径只比地球大20%至50%,绕着一个叫K2-72的红矮星运转,周期介于5天半至14天之间,其中两颗受到的照射水平与地球受到太阳的照射水平相同。

负责研究的美国亚利桑那大学的伊恩·克罗斯菲尔德说,尽管这些行星的轨道到母星的距离比水星到太阳的距离还近,但在其中一颗行星上存在生命的可能性不能排除。

此外,虽然红矮星K2-72不到太阳的一半大小,也不如太阳明亮,但它们在银河系中很普遍。克罗斯菲尔德猜测,宇宙中的生命更多可能存在于围绕红矮星运转的行星上,而不是围绕类太阳恒星运转的行星上。

开普勒于2009年3月发射升空,是世界上首个专用于搜寻太阳系外类地行星的航天器。开普勒有4个反应轮帮助控制望远镜的方向,其中两个先后于2012年和2013年出现故障。美国航天局一度宣布开普勒“死亡”,但后来科学家用太阳光子产生的压力作为一个“虚拟反应轮”,成功救活了这台太空望远镜。2014年,美国航天局批准开普勒开展K2任务,以“半残”的身躯继续寻找遥远的行星。

今年5月,美国航天局曾宣布,开普勒望远镜一口气确认了1284颗行星的存在,这使太阳系外已知行星的总数翻了约一番。不过这些行星都是开普勒在“半残”前就找到的。随着18日宣布又发现104颗行星,人类已确认的系外行星已达到3368颗。

责任编辑:陈锦娜

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